Primeres imatges de les maquetes del futur ascensor espacial

Prendre un ascensor cap a l'espai pot sonar a ciència ficció, però a Seattle s'està construint el primer prototip d'ascensor espacial.

La veritat és que tot i que la imatge que molts tenim al cap, és semblant a un ascensor més o menys comú, la realitat sobre la qual treballen els científics és una mica diferent. Per començar, no es treballa amb un cable sinó amb una cinta ampla, fabricada amb nanotubs de carboni ... més aviat, una mena de monorail o una cremallera.

... I en això és en el que estan treballant a Seatlle.

L'empresa LiftPort Group compta amb una beca de 570.000 dòlars de la NASA per construir més de fons d'inversors privats i d'un pla d'empresa que es basa en generar ingressos des del primer any d'investigacions.

Com és un ascensor espacial

El concepte és simple. L'ascensor és bàsicament un cable, lligat a un extrem a una plataforma, que pot estar al mar surant o en terra.

A l'altre extrem hi ha un satèl·lit, en òrbita de 35.000 km surant sobre la Terra.

Les mercaderies, com ara parts d'una estació espacial, o humans que viatgen per plaer, són catapultats pel cable i posats en òrbita, en una fracció del cost actual, ja que coordinant les pujades i les baixades de material, la força de la gravetat és qui fa la major part de la feina.

Com s'està construint: un nou model empresarial

La empresa LiftPort está divida en varias pequeñas empresas, que cada una por su lado, atacan una faceta distinta del enorme trabajo de ingeniería que supone la construcción de un ascensor. Así, existe una empresa que se dedica a encontrar la mejor manera de construir la cinta de nanotubos y a investigar la esencia de la cinta, otra que trabaja en la propulsión de la caja del ascensor y en la caja misma… también cuentan con una empresa que se dedica a promocionar el ascensor y con otra que gestiona los fondos.

El trabajo de cada una de estas empresas llevará a la invención y comercialización de muchos otros artefactos que serán útiles para otras industrias. Por ejemplo, parece que a raíz de las investigaciones han dado con una nueva forma de proceder a la vigilancia aérea, y también a un nuevo tipo de antenas que flotan en globos y que permitirían grandes redes wireless.

Així que està clar que el model de negoci de LiftPort es basa en anar obtenint finançament a partir de la comercialització de tot el que s'inventi pel camí. Perquè recordem que LiftPort no és una empresa de científics (encara que els hagi ...) sinó una empresa d'enginyeria ... i un enginyer, un científic i un comercial ... formen un trio que en mans d'un financer genera bones expectatives, si més no.

Les imatges de la primera maqueta

Les imatges que il·lustren aquest article són d'un robot anomenat "Squeak", que és capaç de pujar per una cinta de plàstic. Sembla que aquest robot, a una altra escala, és bastant semblant al futur ascensor espacial, i segons ha declarat Michel Lane, President de Lift Port Group, l'equip que treballa en la propulsió de la caixa de l'ascensor, ho fa a partir de l'Squeak.

Una de les novetats d'aquest robot és que funciona propulsat per un raig làser enviat des de la base a la Terra i que xoca contra una plataforma disposada en un lateral del robot, fent-ho avançar.

Les claus de l'ascensor espacial

... Però tornem a l'ascensor: els tres pilars tècnics per a la fabricació de l'ascensor, i en el que es treballa en LiftPort són:

  1. Un transport robòtic que resisteixi tant la pressió a nivell del mar, com el treballar a més de 50.000 km de la Terra. Les preguntes: ¿rodes? ¿Rails? ¿Cables?
  2. Trobar un material super-resistent que no col·lapsi sobre el seu propi pes quan tingui 100.000 km de longitud.
  3. Trobar una font d'energia per al robot. ¿Energia Solar? ¿Bateries?

Si es construeix un ascensor que resolgui aquests tres pilars tècnics, també podrà fabricar-se una variant de l'ascensor que deixaria fora de combat les llançadores de la NASA ... ja que amb alguna modificació, el robot i la cinta podrien llançar el material i propulsarlo fins a l'òrbita de Mart o de qualsevol altre planeta. Un cop en aquesta òrbita, un altre ascensor espacial podria baixar-los fins a la superfície. I viceversa ... des de Mart es podrien enviar materials a la Terra (... això ja comença a sonar a Kim Stanley Robinson a "Mart Vermell" Ed. Minotaure).

Les universitats, bolcades també en el projecte

Michael Lane ha estat donant conferències i seminaris per diferents universitats de l'àrea de Seattle, per aconseguir que un gran nombre d'estudiants veure les seves tesis de doctorat en tecnologies relacionades amb l'ascensor.

I com era d'esperar ... ja ha aparegut un magnat nord-americà que ha creat el "Elevator: 2010" que premiarà innovacions en el desenvolupament de robots tipus Squeak, així com cintes de materials súper resistents i sistemes de propulsió que siguin viables per l'ascensor.

La veritat és que l'ascensor és un projecte molt atractiu que porta la fama i els diners associats. Sens dubte, l'empresa que posi en funcionament el primer ascensor espacial, tindrà un fort avantatge sobre els seus possibles competidores. S'espera que en els 20 propers anys, hagi fins a 10 ascensors espacials. Les males notícies són: que no s'espera que hi hagi cap ascensor acabat durant els 5 propers anys, més aviat s'espera que estigui construït entre 8 i 10 anys a partir d'ara ...
... "La Paciència és la mare de la Ciència."

La primera cita del "Elevator: 2010" serà al juny 2005 i el premi, 50.000 dòlars ... així que si ets enginyer i t'agraden els fireta que poden ajudar a crear al primer ascensor espacial ... ja saps ...

Enllaços interessants per a qui vulgui ampliar informació:

  • Si vols participar en el "Elevator: 2010", aquesta és la teva web:
    Ascensor: 2010
  • Si vols conèixer més a fons com funciona l'Ascensor aquí està la pàgina web de l'empresa que està construint l'ascensor:
    grup LiftPort

El SpaceShipOne de MAV i Virgin Galactic guanya els 10 milions de dòlars del X-Price

Com indicaven tots els pronòstics, el x-Price va ser per al SpaceShipOne, la nau creada per l'equip de Paul Allen (Microsoft) i Burt Rutan (pioner aeroespacial), amb l'auspici de Richard Branson i la seva recentment fundada empresa Virgin Galactic.

El 4 d'octubre, Brian Binnie, als comandaments del SpaceShipOne, va pujar per segona vegada en menys de 5 dies a 112 quilòmetres d'altura, establint el rècord en altitud mai aconseguida per una nau privada.

El jurat del x-Price declarava guanyador, i oferia un premi de 10 milions de dòlars, a la primera nau que aconseguís per 2 vegades consecutives, en menys de quinze dies, situar-se a 100 km. D'alçada, en una nau tripulada que pogués portar el pes de 3 persones i que fos capaç d'aterrar de nou a l'Aeroport de Mojave.

L'SpaceShipOne és propietat de l'empresa Mojave Aerospace Ventures, de la qual Paul Allen, cofundador de Microsoft i el pioner espacial Burt Rutan, són socis fundadors. Tots dos han estat també els dissenyadors i creadors d'aquesta nau espacial, que ha costat més de 20 milions de dòlars.

Ja fa uns dies, just abans que el SpaceShipOne fes el seu primer vol al x-Price, Richard Branson anunciava en roda de premsa que Virign Galactic, una de les seves més recents creacions empresarials, comptava amb comercialitzar vols espacials amb el SpaceShipOne, a partir de 2007. "Esperem convertir en "astronautes" 3.000 persones, en els propers cinc anys i fer realitat el seu somni d'admirar la majestuosa bellesa del nostre planeta i les estrelles en tot el seu esplendor, així com gaudir de la increïble sensació de la ingravidesa", Va explicar un eufòric Richard Branson en una roda de premsa.

El preu del bitllet, que inclou un curs formatiu de tres dies de durada, arribarà en un primer moment les 115.000 lliures (uns 169.000 euros). La nau que espera contractar Vigin Galactic és un nou SpaceShipOne (que es dirà SpaceShipTwo :)), que tindrà capacitat per a 5 persones i un pilot, i que començarà a construir-se a finals d'aquest mateix any.

El turisme espacial sembla que va de debò

A banda del fet que diversos magnats s'estan ara dedicant a construir naus espacials (ja comentàvem en un article anterior, que hi ha rumors fundats que apunta que Jeff Bezos [Amazon] ha fundat la Blue Origin, empresa que es dedicarà al turisme espacial), sens dubte, l'èxit del SpaceShipOne obre l'era del turisme espacial.

I encara que el x-Price ja tingui guanyador, òbviament, la resta dels equips participants (24 equips), van a lluitar per ser ells els que aconsegueixin convertir-se en "el primer vol de turisme espacial". Aquesta lluita és la que realment portarà a donar començament a la nova era. L'equip canadenc de Da Vinci Group, ja ha vaticinat que seran ells els que aconsegueixin aquesta fita.

El sector privat pren la iniciativa

Si alguna cosa ha demostrat el x-Price és que el desenvolupament aeroespacial ha passat pel mateix punt d'inflexió que va passar l'aeronàutica després de la segona guerra mundial: el sector privat pren les regnes de les investigacions i els desenvolupaments i busca rendibilitzar oferint els seus serveis al públic en general.

Però no tot és entusiasme i bones esperances ... els primers crítics ja han aparegut i posen l'accent en la perillositat d'aquests vols i en el fet que "les empreses privades, normalment, estan disposades a prendre riscos que les empreses estatals no prendrien"... NASA dixit (des dels desastres del Challenger i del Columbia, va amb peus de plom en totes les missions i qualsevol nou error on es perdi un humà, implicarà la reducció del seu pressupost i el qüestionament de tots els seus projectes).

Un altre tema és la rendibilitat d'aquests vols ... Quanta gent estarà disposada a pagar els preus dels bitllets que el portaran a veure la Terra des de l'espai? ... Imagino que sempre hi haurà un "Denis Tito" (el personatge que va pagar diversos milions per viatjar fins a l'Estació Orbital Internacional, fa 3 anys) disposat a pagar el que sigui per veure la nostra joia blava des de l'espai ... però d'aquí a rendibilitzar les inversions a curt / mitjà termini ... ja veurem.

Un nou premi

De moment, i per animar a seguir amb la carrera espacial privada, la Nacional Space Society ha anunciat un premi de 50 milions de dòlars, ofert pel milionari Robert Biguelow, per a la primera nau privada que aconsegueixi posar-se en òrbita.

Veurem qui serà el guanyador ...

Informació complementària sobre el x-Price:

Pàgina oficial de X-Price:
X-Price

Nota de premsa on Richard Branson anunciava que comercialitzaria vols a partir de 2007:
Virgin Galactic

Vídeo i fotografies dels participants en x-Price
Imatges x-Price