Articles relacionats amb Ciència i Tecnologia

Primeres imatges de les maquetes del futur ascensor espacial

Prendre un ascensor cap a l'espai pot sonar a ciència ficció, però a Seattle s'està construint el primer prototip d'ascensor espacial.

La veritat és que tot i que la imatge que molts tenim al cap, és semblant a un ascensor més o menys comú, la realitat sobre la qual treballen els científics és una mica diferent. Per començar, no es treballa amb un cable sinó amb una cinta ampla, fabricada amb nanotubs de carboni ... més aviat, una mena de monorail o una cremallera.

... I en això és en el que estan treballant a Seatlle.

L'empresa LiftPort Group compta amb una beca de 570.000 dòlars de la NASA per construir més de fons d'inversors privats i d'un pla d'empresa que es basa en generar ingressos des del primer any d'investigacions.

Com és un ascensor espacial

El concepte és simple. L'ascensor és bàsicament un cable, lligat a un extrem a una plataforma, que pot estar al mar surant o en terra.

A l'altre extrem hi ha un satèl·lit, en òrbita de 35.000 km surant sobre la Terra.

Les mercaderies, com ara parts d'una estació espacial, o humans que viatgen per plaer, són catapultats pel cable i posats en òrbita, en una fracció del cost actual, ja que coordinant les pujades i les baixades de material, la força de la gravetat és qui fa la major part de la feina.

Com s'està construint: un nou model empresarial

La empresa LiftPort está divida en varias pequeñas empresas, que cada una por su lado, atacan una faceta distinta del enorme trabajo de ingeniería que supone la construcción de un ascensor. Así, existe una empresa que se dedica a encontrar la mejor manera de construir la cinta de nanotubos y a investigar la esencia de la cinta, otra que trabaja en la propulsión de la caja del ascensor y en la caja misma… también cuentan con una empresa que se dedica a promocionar el ascensor y con otra que gestiona los fondos.

El trabajo de cada una de estas empresas llevará a la invención y comercialización de muchos otros artefactos que serán útiles para otras industrias. Por ejemplo, parece que a raíz de las investigaciones han dado con una nueva forma de proceder a la vigilancia aérea, y también a un nuevo tipo de antenas que flotan en globos y que permitirían grandes redes wireless.

Així que està clar que el model de negoci de LiftPort es basa en anar obtenint finançament a partir de la comercialització de tot el que s'inventi pel camí. Perquè recordem que LiftPort no és una empresa de científics (encara que els hagi ...) sinó una empresa d'enginyeria ... i un enginyer, un científic i un comercial ... formen un trio que en mans d'un financer genera bones expectatives, si més no.

Les imatges de la primera maqueta

Les imatges que il·lustren aquest article són d'un robot anomenat "Squeak", que és capaç de pujar per una cinta de plàstic. Sembla que aquest robot, a una altra escala, és bastant semblant al futur ascensor espacial, i segons ha declarat Michel Lane, President de Lift Port Group, l'equip que treballa en la propulsió de la caixa de l'ascensor, ho fa a partir de l'Squeak.

Una de les novetats d'aquest robot és que funciona propulsat per un raig làser enviat des de la base a la Terra i que xoca contra una plataforma disposada en un lateral del robot, fent-ho avançar.

Les claus de l'ascensor espacial

... Però tornem a l'ascensor: els tres pilars tècnics per a la fabricació de l'ascensor, i en el que es treballa en LiftPort són:

  1. Un transport robòtic que resisteixi tant la pressió a nivell del mar, com el treballar a més de 50.000 km de la Terra. Les preguntes: ¿rodes? ¿Rails? ¿Cables?
  2. Trobar un material super-resistent que no col·lapsi sobre el seu propi pes quan tingui 100.000 km de longitud.
  3. Trobar una font d'energia per al robot. ¿Energia Solar? ¿Bateries?

Si es construeix un ascensor que resolgui aquests tres pilars tècnics, també podrà fabricar-se una variant de l'ascensor que deixaria fora de combat les llançadores de la NASA ... ja que amb alguna modificació, el robot i la cinta podrien llançar el material i propulsarlo fins a l'òrbita de Mart o de qualsevol altre planeta. Un cop en aquesta òrbita, un altre ascensor espacial podria baixar-los fins a la superfície. I viceversa ... des de Mart es podrien enviar materials a la Terra (... això ja comença a sonar a Kim Stanley Robinson a "Mart Vermell" Ed. Minotaure).

Les universitats, bolcades també en el projecte

Michael Lane ha estat donant conferències i seminaris per diferents universitats de l'àrea de Seattle, per aconseguir que un gran nombre d'estudiants veure les seves tesis de doctorat en tecnologies relacionades amb l'ascensor.

I com era d'esperar ... ja ha aparegut un magnat nord-americà que ha creat el "Elevator: 2010" que premiarà innovacions en el desenvolupament de robots tipus Squeak, així com cintes de materials súper resistents i sistemes de propulsió que siguin viables per l'ascensor.

La veritat és que l'ascensor és un projecte molt atractiu que porta la fama i els diners associats. Sens dubte, l'empresa que posi en funcionament el primer ascensor espacial, tindrà un fort avantatge sobre els seus possibles competidores. S'espera que en els 20 propers anys, hagi fins a 10 ascensors espacials. Les males notícies són: que no s'espera que hi hagi cap ascensor acabat durant els 5 propers anys, més aviat s'espera que estigui construït entre 8 i 10 anys a partir d'ara ...
... "La Paciència és la mare de la Ciència."

La primera cita del "Elevator: 2010" serà al juny 2005 i el premi, 50.000 dòlars ... així que si ets enginyer i t'agraden els fireta que poden ajudar a crear al primer ascensor espacial ... ja saps ...

Enllaços interessants per a qui vulgui ampliar informació:

  • Si vols participar en el "Elevator: 2010", aquesta és la teva web:
    Ascensor: 2010
  • Si vols conèixer més a fons com funciona l'Ascensor aquí està la pàgina web de l'empresa que està construint l'ascensor:
    grup LiftPort

El SpaceShipOne de MAV i Virgin Galactic guanya els 10 milions de dòlars del X-Price

Com indicaven tots els pronòstics, el x-Price va ser per al SpaceShipOne, la nau creada per l'equip de Paul Allen (Microsoft) i Burt Rutan (pioner aeroespacial), amb l'auspici de Richard Branson i la seva recentment fundada empresa Virgin Galactic.

El 4 d'octubre, Brian Binnie, als comandaments del SpaceShipOne, va pujar per segona vegada en menys de 5 dies a 112 quilòmetres d'altura, establint el rècord en altitud mai aconseguida per una nau privada.

El jurat del x-Price declarava guanyador, i oferia un premi de 10 milions de dòlars, a la primera nau que aconseguís per 2 vegades consecutives, en menys de quinze dies, situar-se a 100 km. D'alçada, en una nau tripulada que pogués portar el pes de 3 persones i que fos capaç d'aterrar de nou a l'Aeroport de Mojave.

L'SpaceShipOne és propietat de l'empresa Mojave Aerospace Ventures, de la qual Paul Allen, cofundador de Microsoft i el pioner espacial Burt Rutan, són socis fundadors. Tots dos han estat també els dissenyadors i creadors d'aquesta nau espacial, que ha costat més de 20 milions de dòlars.

Ja fa uns dies, just abans que el SpaceShipOne fes el seu primer vol al x-Price, Richard Branson anunciava en roda de premsa que Virign Galactic, una de les seves més recents creacions empresarials, comptava amb comercialitzar vols espacials amb el SpaceShipOne, a partir de 2007. "Esperem convertir en "astronautes" 3.000 persones, en els propers cinc anys i fer realitat el seu somni d'admirar la majestuosa bellesa del nostre planeta i les estrelles en tot el seu esplendor, així com gaudir de la increïble sensació de la ingravidesa", Va explicar un eufòric Richard Branson en una roda de premsa.

El preu del bitllet, que inclou un curs formatiu de tres dies de durada, arribarà en un primer moment les 115.000 lliures (uns 169.000 euros). La nau que espera contractar Vigin Galactic és un nou SpaceShipOne (que es dirà SpaceShipTwo :)), que tindrà capacitat per a 5 persones i un pilot, i que començarà a construir-se a finals d'aquest mateix any.

El turisme espacial sembla que va de debò

A banda del fet que diversos magnats s'estan ara dedicant a construir naus espacials (ja comentàvem en un article anterior, que hi ha rumors fundats que apunta que Jeff Bezos [Amazon] ha fundat la Blue Origin, empresa que es dedicarà al turisme espacial), sens dubte, l'èxit del SpaceShipOne obre l'era del turisme espacial.

I encara que el x-Price ja tingui guanyador, òbviament, la resta dels equips participants (24 equips), van a lluitar per ser ells els que aconsegueixin convertir-se en "el primer vol de turisme espacial". Aquesta lluita és la que realment portarà a donar començament a la nova era. L'equip canadenc de Da Vinci Group, ja ha vaticinat que seran ells els que aconsegueixin aquesta fita.

El sector privat pren la iniciativa

Si alguna cosa ha demostrat el x-Price és que el desenvolupament aeroespacial ha passat pel mateix punt d'inflexió que va passar l'aeronàutica després de la segona guerra mundial: el sector privat pren les regnes de les investigacions i els desenvolupaments i busca rendibilitzar oferint els seus serveis al públic en general.

Però no tot és entusiasme i bones esperances ... els primers crítics ja han aparegut i posen l'accent en la perillositat d'aquests vols i en el fet que "les empreses privades, normalment, estan disposades a prendre riscos que les empreses estatals no prendrien"... NASA dixit (des dels desastres del Challenger i del Columbia, va amb peus de plom en totes les missions i qualsevol nou error on es perdi un humà, implicarà la reducció del seu pressupost i el qüestionament de tots els seus projectes).

Un altre tema és la rendibilitat d'aquests vols ... Quanta gent estarà disposada a pagar els preus dels bitllets que el portaran a veure la Terra des de l'espai? ... Imagino que sempre hi haurà un "Denis Tito" (el personatge que va pagar diversos milions per viatjar fins a l'Estació Orbital Internacional, fa 3 anys) disposat a pagar el que sigui per veure la nostra joia blava des de l'espai ... però d'aquí a rendibilitzar les inversions a curt / mitjà termini ... ja veurem.

Un nou premi

De moment, i per animar a seguir amb la carrera espacial privada, la Nacional Space Society ha anunciat un premi de 50 milions de dòlars, ofert pel milionari Robert Biguelow, per a la primera nau privada que aconsegueixi posar-se en òrbita.

Veurem qui serà el guanyador ...

Informació complementària sobre el x-Price:

Pàgina oficial de X-Price:
X-Price

Nota de premsa on Richard Branson anunciava que comercialitzaria vols a partir de 2007:
Virgin Galactic

Vídeo i fotografies dels participants en x-Price
Imatges x-Price

Ansari X-Price: Concurs de sondes espacials - Premi a qui aconsegueixi situar una nau a 100 km

Demà se celebra el Ansari X-Price al desert de Mojave, Califòrnia. Aquest any el premi per aconseguir situar una nau a 100 km. D'alçada, és de 10 milions de dòlars. El gran favorit és l'equip de Paul Allen (Microsoft) i Burt Rutan (pioner aeroespacial) amb el SpaceShipOne.

SpaceShipOne de Virgin Galactic (que és una de les naus de l'equip de Paul Allen i Burt Rutan), fa que cada vegada estiguem més a prop dels vols espacials privats.

Però tornem al X-Price:

El X-Price consisteix a aconseguir 2 vols a 100 km. De terra, en un interval màxim de dues setmanes.

Allen i Rutan estan segurs d'aconseguir-, però hi ha 24 equips més que competiran contra ells.

Entre aquests, es troba l'equip format per Eric Meier i Phil Storm, de l'empresa Space Transport Corp Inc, tots dos reputats científics i amb experiència en la fabricació de sondes espacials ja que tots dos van treballar per Aerojet Corp (Redmond [població veïna de Seattle] ).

[Nota mental 1: Paul Allen = Seattle, Aero Jet Corp = Seattle… Parece que el área de Seattle está en plena ebullición aeroespacial. ¿Será por las varias generaciones de habitantes de la zona han trabajado en Boeing y en las empresas subsidiarias que se han creado a su alrededor?].

A l'àrea de Seattle, també trobem a una altra empresa interessant: la Liftport Inc (Bremerton). Ni més ni menys que dedicada a construir un ascensor espacial, que reduirà dràsticament el cost de situar material en òrbita. Concretament, segons declaracions del seu president i fundador Micheal Laine, el cost es reduiria de 20.000 dòlars per lliura de pes, a 400 dòlars. El primer prototip ja està en construcció.

(Article on explicàvem fa uns mesos, el funcionament d'un ascensor espacial: ascensor espacial)

Tot i que sembla clar que guanyarà el SpaceShipOne, la major part dels participants, el que realment esperen, és trobar inversors per als seus projectes. Projectes que van tots encaminats a situar gent i mercaderies en l'espai, a baix cost, cosa que de per si, ja que sembla ser un bon negoci.

Es comenta per mitjans no oficials que Jeff Bezos, el fundador d'Amazon.com també està treballant en la creació d'una empresa que fabricarà naus espacials. Concretament ha fundat a Seattle (sí, una altra vegada Seattle) la Blue Origin, empresa que pensa dedicar-se al turisme espacial.

[Nota mental 2: Amb Paul Allen (Seattle), Jeff Bezos (Seattle) i Richard Branson (Londres) ja tenim a 3 emprenedors multimilionaris, ficats en el món del turisme espacial. Això és un indicatiu clar que hi ha oportunitats de negoci i diners a guanyar].

Des aquestes pàgines farem el seguiment de la X-Race durant els propers dies ...

S'aproximen anys molt interessants. Sens dubte.

Informació complementària per a qui vulgui ampliar coneixements:

Pàgina oficial de X-Price:
X-Price

Informació sobre l'equip argentí que competirà al X-Price:
Wildfire

Article del Seattle Post on es comenten les virtuts de les empreses de l'àrea de Seattle i la seva relació amb la indústria del turisme espacial i la X-Price:
Seattle Post - Turisme Espacial

Les veles solars: somni de Ciència Ficció que es fa realitat aquesta setmana

Una nau japonesa va ser llançada dilluns passat, amb dos veles solars al seu interior, per a ser provades en l'espai. Una cosa que fins ara només era Ciència Ficció, pot ser realitat en molt pocs dies.

(Imatge: Il·lustració de la possible forma d'una vela solar)

Vivim en una era magnífica on cada dia es produeixen avenços espectaculars en la tecnologia. Encara confesso que quan tenia 20 anys estava convençuda que als 30, viuria en una colònia marciana (no és broma). Ara que tinc 30_y_algunos, veig que tot va molt més poc a poc. Però no deixa de meravellar que coses com les veles solars, que fins fa poc només eren producte de la Ciència Ficció, ara s'estiguin utilitzant per a propulsar naus espacials.

Igual que amb el ascensor espacial, Arthur C. Clarke en el seu llibre "El Vent del Sol" (Alianza Editorial - 1987) ens narra entre d'altres relats, com és una regata amb velers solars i quines tècniques s'han d'utilitzar per anar en direcció contrària al sol o viatjar a distàncies on els raigs solars són febles.

En aquest llibre de Clarke queda palès que si bé el valor de l'energia produïda pels fotons sobre la vela d'un veler solar és molt baixa, com és una acceleració contínua (i gratis per cert), és suficient perquè uns dies després de haver partit de la Terra i gràcies a l'absència de fricció, la nau pugui assolir 3.000 km / h amb zero combustible.

Doncs això que sembla Ciència Ficció 100%, resulta que no ho és. En l'edició d'avui de La revista New Scientist s'explica que el passat dilluns dia 9 d'agost 2004, una nau japonesa va partir de la base Uchino Space Center a Kagoshima (sud del Japó) amb dues espelmes per ser provades en l'espai.

Si les espelmes funcionen, el combustible per a la navegació interplanetària seria pràcticament innecessari.

(Imatge: una altra Il·lustració de la possible forma d'una vela solar)

Ara només faltaria poder prescindir del combustible necessari per vèncer la gravetat de la Terra ... però això ja ho solucionàvem amb l'ascensor espacial :-)

La teoria que parla de l'energia sobre les espelmes, no és res de nou, la base teòrica sobre la pressió solar va ser establerta per Maxwel en 1860 i reconeguda per Einstein en els seus treballs sobre la naturalesa de la llum. Tot i que fins ara, ningú s'havia atrevit a realitzar experiments en l'espai, directament amb espelmes (si els havien fet en l'alta atmosfera ... i havien fracassat).

En fi ... tant de bo les espelmes japoneses funcionin bé!

Algunes aclariments:

  • Les veles solars usen la llum del sol, no el vent solar.
  • El vent solar el produeixen els electrons i protons que emet el Sol quan crema hidrogen. Aquestes partícules són llançades a gran velocitat per l'espai, però contenen molt poca energia. Les veles solars, utilitzen l'energia cinètica dels fotons de la llum del Sol per impulsar-se.

Pàgines interessants i amb informació complementària:

  • Descripció de diferents formes de navegació espacial:
    Ciència-Ficció
  • article del New Scientist on es parla del llançament de la nau japonesa.
  • Interessant article (en Castellà) sobre com funciona una vela solar.

Nanotube 04: potser ja puguem construir el nostre ascensor espacial

Llegeixo a Mural.com que aquests dies s'està celebrant a Guadalajara, Mèxic, el Congrés Internacional Nanotube 04. El tema central del congrés girarà entono a les múltiples aplicacions que tenen els nanotubs: 100 vegades més resistents que l'acer i sis vegades més lleugers .

Hace unos 7 años pasé numerosas noches chateando con un grupo de gente acerca de la posibilidad de construir un ascensor espacial… Nuestro chat formaba parte del IRC Hispano y estaba dedicado a la Ciencia Ficción. Todo empezó con la publicación de 3001 La Odisea Final, de Arthur C. Clarke, 1997 Edicions 62. La última entrega de 2001 Odisea del Espacio.

En el mundo que nos presentaba Clarke, los humanos de la Tierra habían construido un anillo alrededor del planeta, en órbita geoestacionaria, atado a la Tierra por unas torres situadas en el ecuador. La idea puede parecer descabellada, pero no lo es. Tal como explica Clarke en el epílogo de su libro, las estaciones espaciales ligadas a la Tierra por un ascensor espacial fueron ideadas sobre una base científica por el ingeniero de San Petersburgo Yuri Artsutanov en 1982.

Segons Artsutanov és teòricament possible instal·lar un cable entre la Terra i un satèl·lit que suri sempre sobre del mateix punt de l'equador (òrbita en la qual estan la majoria dels satèl·lits de comunicacions). A partir d'aquesta base, es podria establir un ascensor espacial i es podrien pujar i baixar càrregues útils aprofitant la força de la gravetat i un petit motor elèctric.

Per a la navegació interplanetària això seria ideal, ja que a més d'evitar el perill dels enlairaments i aterratges, s'evitarien sorolls i riscos ambientals. Els costos de totes les missions espacials es reduirien dràsticament.

A nosotros, los del Chat de Ci-Fi, no nos pareció nada raro… ya estábamos acostumbrados a este tipo de artefactos. También sabíamos que el único inconveniente es encontrar un material que no colapse sobre su propio peso cuando tenga una largada de 36.000 Km (nota: es el mismo problema que tenían con el cable que debía sujetar el Prestige, hundido en las costas gallegas).

ascensor3

No hace ni un año… seguíamos discutiendo algunos de nosotros, si ya era posible construir nuestro ascensor espacial… Cuando hoy he leído el artículo de Mural.com acerca del congreso de Nanotubos, una gran sonrisa ha aparecido en mi rostro, y he empezado a recopilar material para la próxima discusión. Porque aunque imagino que la aplicación de los nanotubos va a ir para largo y hacia otro lado, es sin duda una noticia fuera de lo común que se realice un congreso dedicado a este tema y en concreto, a la aplicación de los nanotubos a la vida civil.

En una entrevista a Maurici Terrones, físic mexicà que el 2001 va rebre un premi de la UNESCO per les seves investigacions en aquest camp, va declarar sobre les aplicacions dels nanotubs: "La companyia d'electrònica Samsung ja està provant monitors que utilitzen nanotubs perquè tenen molt bona definició d'imatges, no s'escalfen, consumeixen molt menys energia i són més barats, però hi ha també altres aplicacions per a microscopis i per elaborar nous plàstics i ciments més resistents ".

Espero que a algú se li acudeixi pensar en el nostre ascensor ... perquè la síntesi de nanotubs de carboni pot ser la solució per trobar un material que resisteixi enormes pressions i alhora sigui flexible i elàstic, just el que a nosaltres ens faltava per poder fer realitat l'ascensor (... bé ens faltava això ... i un inversor :-)).

La nau Cassini i la sonda Huygens ja estan arribant a Saturn ... amb el meu missatge en el seu interior

A part del meravellós que és poder conèixer més a fons Saturn i aconseguir que Huygens aterri a Titan, l'arribada d'aquesta nau i la seva sonda a Saturn ens recorda que han passat ja 7 anys des que es van recollir, per Internet, els missatges que viatgen a l'interior de la Huygens.Sonda Huygens aterrizando en Titán

Després de 7 anys navegant per l'espai, la Cassini i la Huygens arriben al seu primer destí: Saturn.

Sens dubte, molts dels que com jo, en lloc de navegar per l'espai ens hem de conformar amb navegar pel cyber-espai, recordaran la recollida de missatges que es va dur a terme fa justament 7 anys, amb la intenció de gravar-tots en un disc i deixar-los a l'interior de la sonda Huygens.

La Huygens té com a missió aterrar en una de les 31 llunes de Saturn, el planeta Tità. En principi la Cassini entrarà en òrbita de Saturn el 30 d'aquest mes, deixarà anar a la Huygens al desembre i a mitjans de gener, aquesta última, hauria aterrar a Tità.

Tità és un planeta especialment interessant perquè té atmosfera, terrenys muntanyosos i sembla contenir fluids (encara que són més tipus petroli que tipus aigua).Imagen real de Titán

La misión es de la NASA, pero participan en ella 17 países, entre ellos España. La recogida de mensajes se llevó a cabo desde la web de la ESA (Agencia Espacial Europea) unos meses antes del despegue de las naves en 1997 y tuvo bastante repercusión entre los aficionados a la astronomía (sobre todo entre los aficionados a la astronomía y a Internet). Fue una de las primeras experiencias de “desborde incontrolado de audiencia” que sufrió la ESA… porque si no recuerdo mal en menos de 48 horas tuvieron que cerrar la solicitud de mensajes y a los que habíamos tenido la suerte de poder dejar los nuestros, nos habían prometido obtener (no sé si pagando o no pagando, ya no lo recuerdo) una copia (versión barata) del disco que se dejaría en el interior de la sonda. Cuando todo terminó, nunca más se supo del famoso disco.

Durante los 7 años que han transcurrido, me he preguntado muchas veces cómo se supone que un posible extraterrestre, pueda llegar a leer un disco grabado en la Tierra. El disco era de algún material de estos que dura tiempo y no se estropea con los cambios de temperatura ni las radiaciones. Grabado con láser. En las novelas de Ciencia Ficción, este tipo de mensajes siempre llegan a una civilización tan avanzada que no importa cómo sea el soporte ni en qué idioma o grifos en los que esté, ellos pueden acabar leyéndolo… Pero nuestros posibles amigos de Titán, como no han dado señales de vida hasta ahora (ni emisiones de radio ni cualquier otro tipo de onda electromagnética, ni luces en la noche, ni nada por el estilo), si existen, no parece que vayan a ser muy avanzados tecnológicamente hablando (podrían ser globos de gas que se comunican telepáticamente… o podrían estar en varios planos dimensionales…vete tú a saber)… pero en principio, todo apunta a que lo van a tener muy crudo para leer el mensaje.

Esto, si nuestros amigos de Titán no destruyen la sonda nada más aparecer en su impoluta atmósfera. Porque, ¿qué ocurriría aquí en la Tierra si llegase una sonda extraterrestre en pleno día e intentase aterrizar en cualquier parte? (no hay cartografías exactas de Titán que yo sepa, así que la nuestra aterrizará justamente, en “cualquier parte”). Yo creo que se la cargarían. A la que se descubriese su aproximación a la Tierra, empezarían a solicitar identificación a la nave robótica, y al no responder… me imagino lo peor.

Bé deixant aquest tema a part ... si descobreixo què ha passat amb els discos ho escriuré en un proper article. Si algun lector també va deixar missatges estaria bé que ens expliqués la seva experiència i si ho desitja ens informara de què va escriure.

El meu missatge va ser d'allò més vulgar: "petons des de Sabadell" (limitaven els caràcters, tampoc podia posar segons quines :-))

Enllaç la pàgina web de la NASA: missió Cassini-Huygens