Artículos relacionados con Ciencia y Tecnología

Reseña de “EL CORAZÓN DE LA MATERIA” de Ignacio García-Valiño, Plaza Janés

El Corazón de la Materia de Ignacio García-Valiño, no es un libro de Ciencia Ficción, aunque parte de su argumento transcurre en ambientes científicos y muchos de los dilemas que se plantea el protagonista tienen su origen en la Física de Partículas.El Corazón de la Materia

El libro nos narra la vida de Lucas Frías, un prometedor científico especializado en quarks y partículas subatómicas, que trabaja en el CERN y que lo ha sacrificado todo por su carrera. La muerte de su pareja en un accidente de coche sirve para que Lucas haga un paréntesis en su vida y mientras intenta investigar las causas del accidente de su pareja, se dé cuenta de que casi no la conocía.

Al mismo tiempo, el autor sitúa al personaje en diversos escenarios del mundo (Ginebra, Madrid, París, Chile, etc.) y lo hace interactuar y discutir sobre Ciencia con tipos tan diversos como videntes, mentalistas, escépticos ultras, y cómo no, otros físicos de partículas.

El libro contiene una cita interesante que el autor extrae de una fábula de John Godfrey Saxe y que dice lo siguiente:

Hace mucho tiempo, en un bosque del Indostán, se reunieron cuatro ciegos que presumían de sabios, porque podían reconocerlo todo a través de las manos. Fue a visitarlos un estudiante, para aprender de su sabiduría, pero antes decidió probar si su fama era cierta. Se internaron en el follaje y el hombre les pidió que reconocieran lo que les ofrecía.
Uno de ellos dijo tener entre sus manos una serpiente, pues tocó algo alargado que se movía. El segundo dijo estar tocando un árbol recio y de áspera corteza. El tercero afirmó que se traba de una soga que colgaba de alguna rama alta. El último chocó contra una superficie firme y sólida, y concluyó que era una pared. Todos creían tener la razón.
El estudiante advirtió que los cuatro estaban equivocados, pues, tocando sólo las partes, habían sido incapaces de reconocer el todo. Así uno había palpado una trompa; el otro, una pata; el tercero, la cola, y el cuarto, el costado del elefante
.”

Ésta fábula la utiliza el autor para ilustrar el estado de la Física de Partículas indicando que los científicos, al igual que los sabios del Indostán, pretenden entender la naturaleza de ésta rama de la ciencia como el elefante de la fábula: fragmentándola y desmenuzándola. Al final, como en la fábula, no consiguen unificar las teorías.

Aunque el autor no lo indica abiertamente, está haciendo una clara alusión a las teorías de la Fuerza Nuclear Débil, la Fuerza Nuclear Fuerte, la Fuerza Electromagnética y la Fuerza de la Gravedad, que por separado todas tienen sentido, pero aún no existe una teoría única que pueda explicarlas conjuntamente.

El libro es entretenido, y las elucubraciones a nivel científico son interesantes y tratadas desde un punto de vista muy racional.

La única crítica es que a nivel de trama, el libro peca de simple y sólo desarrolla una línea argumental. A nivel de personajes, de nuevo peca de simple, y sólo cobran dimensión dos personajes: el protagonista y su pareja.

Aún así, es un libro que se lee rápido y deja buen sabor de boca. Quizás no le daría un 100% de recomendación, pero sí un 90%.

Reseña de “EL CÓDICE DE LA ATLÁNTIDA”, de Stel Pavlou – La Factoría

codice atlantidaSiguiendo con mi “Año Atlántida”, ésta Navidad leí “El Códice de la Atlántida”, número 1 en ventas en Estados Unidos e Italia (según indican los editores en España). Por si acaso, los editores lo han publicado en la colección de Thrillers en lugar de en la de Ciencia Ficción, que es donde realmente tendría que estar, imagino que para ver si se emulan las cifras de ventas de otros países. (Lo conseguirán?… creo que ya van por la 5ª edición).

El libro es interesante y está bien escrito, para ser lectura de evasión.

A nivel de teorías sobre la Atlántida es bastante original. Parte de la base de que los atlantes eran una sociedad avanzada, con conocimientos más allá de los de nuestro tiempo en campos como la nanotecnología, conductividad, estados físicos, etc. Sus construcciones eran a escala planetaria y aún quedan algunos restos de ellas. Como en las teorías de Platón, fueron destruidos por el Diluvio… aunque en el libro vemos que el Diluvio es la consecuencia de una catástrofe a nivel de Sistema Solar, que puede volver a repetirse.

Según las tesis del libro, todos los monumentos de la Antigüedad están conectados y en realidad forman parte de una máquina a nivel planetario, capaz de salvar a la humanidad o de condenarla. La tarea de los protagonistas es intentar que sea la primera de éstas premisas, en lugar de la aniquilación total de la especie humana.

… Y lo consiguen, aunque por los pelos.

Como curiosidad, comentar que en un momento del libro, hablando de la sincronización biológica de los bancos de medusas, el autor aprovecha para explicar la Resonancia y hace que uno de los protagonistas explique cómo Huygens en 1660 estando enfermo en la cama, se dio cuenta de que los péndulos de dos de sus relojes oscilaban al mismo tiempo cuando se acercaban los relojes. Si se movían haciéndoles perder el ritmo, volvían al poco rato a moverse coordinadamente. Si se separaban los relojes, no se sintonizaban.

Esto me recordó un vídeo de demostración de este mismo efecto, pero esta vez, ilustrando la sintonización de 3 metrónomos.

Esta sintonización por aproximación es la misma que rige los movimientos de grupos de animales: grupos de luciérnagas, bandadas de pájaros que cambian de dirección, los bancos de peces, etc.

Me gusta encontrar libros no académicos que aprovechan para divulgar la Ciencia!

El sistema operativo que vimos en Minority Report ya está aquí

Sólo por el hecho de estar basada en una novela de Philip K. Dick, Minority Report ya prometía… pero además, el equipo de Steven Spielberg trabajó a fondo en la creación de toda clase tecnología futura para dar credibilidad al relato y para justificar los adelantos que habían llevado a la sociedad donde nadie comete crímenes… por qué la policía los detiene antes de ocurra (Pre-Crime).

Uno de estos gadgets de tecnología futura lo encontrábamos en la comisaría de policía, y vimos a Tom Cruise utilizándolo para descubrir quién había secuestrado a su hijo, y luego vimos a sus compañeros policías de Pre-Crime, utilizándolo para encontrarlo a él, por un crimen que presuntamente iba a cometer. Se trata nada más y nada menos que de la interfaz ordenador-humano que funciona sin teclados, ni ratones, ni nada parecido, sólo con una pantalla transparente y las manos enguantadas del usuario.

Ver trailer del la película:

Pues bien, ésta tecnología ya es una realidad. Y podemos verla en acción en el vídeo que aparece en este post de Engadget.

Impresiona la capacidad de la pantalla, el uso de los guantes del operador y la interactuación entre la pantalla y la superficie de trabajo. Jugar a videojuegos con este interface tiene que ser una pasada.

Espero que pronto tenga un uso comercial.

La ESA pospone hasta 2016 la misión a Marte

Malas noticias para los que teníamos la esperanza de ver la colonización de Marte durante los próximos 20 años: La Agencia Europea del Espacio (ESA) anunció hace un par de días, que se retrasarán en por lo menos tres años, los planes de enviar a Marte el ExoMars, el vehículo europeo diseñado para explorar la superficie de ese planeta.

Las dificultades presupuestarias han obligado a la ESA a posponer el lanzamiento del ExoMars del 2013 al 2016. Este es el segundo aplazamiento de las operaciones del vehiculo después de haber sido postergada de 2011 a 2013.

Según las autoridades de la ESA, el proyecto pretendía ser de dimensiones más reducidas, pero a medida que los científicos iban avanzando se fueron ampliando el alcance y los objetivos de la misión. En estos momentos el ExoMars tiene coste estimado de 1.200 millones de euros, que es más del doble del presupuesto inicial.

Evidentemente, los países que participan en la ESA (empezando por los italianos, que son quienes lideran esta misión) han solicitado a los responsables del proyecto que traten de disminuir los costes del mismo, pero aún así, mal que nos pese, la coyuntura económica actual hace que sea más prudente posponer el proyecto durante una temporada.

El problema con posponer el proyecto es que no es algo que pueda dejarse de un año para otro… si la nave que va a transportar el Exomars no sale en noviembre del 2013 pierde la ventana de lanzamiento y debe esperar hasta enero o febrero del 2016, momento en que la posición de Marte volverá a ser favorable para los lanzamientos desde la Tierra.

Una verdadera lástima.

Para animarnos un poco, aquí va un vídeo con una explicación acerca de cómo será la misión de exploración del suelo marciano.

Información complementaria:

Vídeo sobre Titán realizado a partir de los datos de la Huygens

Éste vídeo corresponde a un trabajo de síntesis tras los datos recogidos por la sonda Huygens un año después de su aterrizaje en el planeta Titán.

En el vídeo podemos ver la zona en la que aterrizó la sonda, las nubes y los vientos que hay en el planeta, así como los canales (posiblemente creados por la erosión de metano líquido fluyendo desde alguna parte, lluvia probablemente).

Las entrevistas son interesantes. Las imágenes también… y parece que han encontrado cristales de hielo!

La Huygens cartografía la superficie de Titán

Impresionante vídeo en el que podemos ver cómo la sonda Huygens, tras abandonar la nave Cassini, va descendiendo hacia la superficie de Titán y mientras tanto va cartografiándola.

La música y los efectos especiales no creo que sean de la nave… pero la forma de cartografiar el planeta y el ir viendo cómo gana resolución a medida que se va acercando, es impresionante.

Vídeo de la sonda Huygens aterrizando en Titán

Simulación del aterrizaje de la sonda Huygens en el Planeta Titán tras un viaje por el Sistema Solar que ha durado siete años a bordo de la nave Cassini.

La sonda Huygens de la ESA ha atravesado con éxito la atmósfera de Titán, el mayor satélite de Saturno, y aterrizado ‘sana y salva’ en su superficie. Esta es la simulación del aterrizaje que ha preparado la ESA para ilustrar el evento.

Europa alcanza una nueva frontera – Huygens desciende sobre Titán

Hoy, tras un viaje por el Sistema Solar que ha durado siete años a bordo de la nave Cassini, la sonda Huygens de la ESA ha atravesado con éxito la atmósfera de Titán, el mayor satélite de Saturno, y aterrizado ‘sana y salva’ en su superficie.

No es “the final frontier”… pero desde luego, sí es un gran hito para la exploración espacial europea.

Lanzamiento de la Cassini

Tras soltarse de la nave Cassini el 25 de diciembre, Huygens ha alcanzado la atmósfera exterior de Titán después de un viaje de 20 días y 4 millones de kilómetros en solitario. La sonda inició su descenso por las capas de la brumosa atmósfera de Titán desde una altitud de 1.270 km a las 11:13 CET. Durante los tres minutos siguientes, Huygens tuvo que desacelerar de 18.000 a 1.400 km/h. Varios paracaídas redujeron su velocidad a menos de 300 km/h. A una altura de unos 160 km, los instrumentos científicos de la sonda quedaron expuestos a la atmósfera de Titán. A unos 120 km, el paracaídas principal fue reemplazado por otro más pequeño para finalizar el descenso; se espera que el aterrizaje se realice a las 13:34 CET. Los datos preliminares indican que la sonda ha aterrizado en buen estado, probablemente sobre tierra firme.

La sonda transmitió datos a la nave Cassini durante cuatro minutos a lo largo de su descenso, y siguió enviándolos durante al menos tanto tiempo como Cassini permaneció sobre el horizonte de Titán. La certeza de que Huygens estaba ‘viva’ se obtuvo ya a las 11.25 de hoy, cuando el radiotelescopio de Green Bank recogió una débil pero inconfundible señal de radio procedente de la sonda. Los radiotelescopios en Tierra siguieron recibiendo la señal de Huygens durante mucho más tiempo previsto.

Los datos de Huygens, reenviados por CImagen de Titánassini, fueron recibidos por la Estación de Espacio Profundo de la NASA y enviados inmediatamente al Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA en Darmstadt, Alemania, donde está teniendo lugar en estos momentos su análisis científico.

“Titán siempre ha sido un objetivo del sistema de Saturno donde resulta crítico obtener datos ‘sobre el terreno’ mediante una sonda. Es un mundo fascinante y esperamos impacientes los resultados científicos,” comentó el Profesor David Southwood, Director del programa científico de la ESA.

“Los científicos responsables de la sonda Huygens estamos encantados. La larga espera ha merecido la pena,” dijo el Dr. Jean-Pierre Lebreton, responsable de la misión Huygens por parte de la ESA. Se espera que Huygens ofrezca las primeras muestras directas y detalladas de los compuestos químicos de la atmósfera de Titán y las primeras fotografías de su superficie oculta, además de enviar un ‘informe meteorológico’ completo.

Uno de los principales motivos para enviar Huygens a Titán es el estudio de su atmósfera, compuesta en su mayoría por nitrógeno y rica en metano. Además, su superficie puede contener muchos compuestos químicos que existieron al formarse la Tierra. En combinación con las observaciones de Cassini, Huygens ofrecerá una visión sin precedentes de la misteriosa luna de Saturno.

“El descenso hasta Titán era una oportunidad única en la vida. El logro de hoy prueba que confiar esta parte de la misión a nuestros socios europeos era la mejor opción”, comentó Alphonse Diaz, Administrador asociado científico de la NASA.

La misión Cassini-Huygens es el resultado de una cooperación entre la NASA, la Agencia Espacial Europea y ASI, la Agencia Espacial Italiana. El JPL (Jet Propulsion Laboratory), una división del California Institute of Technology de Pasadena, gestiona la misión para el Departamento de Ciencia Espacial de la NASA, Washington. JPL ha diseñado, desarrollado y montado la nave Cassini.

“El trabajo en equipo de Europa y EE.UU., de sus científicos, sus industrias y las agencias ha sido extraordinario y ha representado la base del enorme éxito alcanzado hoy”, concluye Jean-Jacques Dordain.

Más información en www.esa.int

Descubre como funciona Google Scholar, el nuevo buscador de Google

A finales de la semana pasada Google puso online la versión beta de Google Scholar, su nuevo buscador para localizar información técnica entre todos los artículos, estudios, tesis, white papers, case studies, informes técnicos, investigaciones, documentación de centros de investigación y universidades, libros, etc… publicados.

No ha pasado ni un mes desde que Google lanzo su herramienta Google Desktop Search que ya nos ha vuelto a sorprender gratamente lanzando Google Scholar.

La imagen inicial es muy similar a la del buscador Web de Google, sin embargo, a la que hemos introducido un tema de búsqueda y le damos al botón de “search”, nos aparece una ventana de resultados ordenados con información nada comercial y sin anuncios. Los criterios de ordenación tienen en cuenta el contenido de los documentos, el autor, la publicación en la que aparece dicho documento y, de manera similar a como lo hace para la versión Web con los links-in, la cantidad de citas a dicho artículo en otros documentos. Por último, llama la atención que los enlaces mostrados no son únicos, ya que un mismo artículo puede ser publicado en diferentes medios. Presenta incluso enlaces a documentos referenciados por los estudios (incluso pueden no existir en la Web), concepto similar a los links-out de la versión Web.

Para limitar las búsquedas por autor, nos permite incluir en la caja buscadora el filtro “autor:”, que podemos escribir solo o junto con el tema o concepto que estamos buscando para limitar el número de resultados a obtener.

Pasando a la práctica, me he dedicado a hacer unas cuantas búsquedas en las dos versiones de Google para ver las diferencias reales. La primera búsqueda que he realizado es “eye tracking technology”. La versión Web me ha devuelto 1.040.000 referencias y cuatro anuncios. De los 10 primeros resultados obtenidos, 4 son empresas que comercializan soluciones relacionadas con dicha tecnología. Los 6 restantes son estudios o información técnica relacionada. Por contra, los 13.600 resultados mostrados por Google Scholar son 100% técnicos, no apareciendo referencias comerciales o anuncios… así que perfecto!

He tomado un segundo ejemplo, “web metrics”. Los resultados obtenidos han sido curiosamente muy similares. De los siete anuncios y 2.050.000 resultados obtenidos para la versión Web, un 40% han sido resultados técnicos y un 60% resultados comerciales. Para la versión Google Scholar, han sido 28.000 los resultados obtenidos, todos ellos técnicos nuevamente.

Por último, mencionar a los autores cuyos documentos técnicos no han sido todavía indexados que deben solicitar a su universidad, escuela o editorial que contacte con Google Scholar para que incluya dicho contenido. Google Scholar no permite de momento la publicación directa por parte del autor de informes y documentos. Hay más información disponible en las preguntas frecuentes.

Definitivamente, una herramienta que dará mucho que hablar en la comunidad investigadora a partir de ahora.

Inventan un robot que caza moscas para obtener energía y ser autosuficiente

Aunque parece una broma, no lo es. La revista The New Scientist ha publicado, en su edición de hoy, esta gran invención. Un robot que utiliza el azúcar que contiene el exoesqueleto de las moscas y permite que (mientras haya moscas a la vista) el robot no necesite otra fuente de energía.

Si leemos bien el artículo vemos que la cosa no es tan sencilla como parece a simple vista. De entrada, la energía que el robot obtiene a base de romper cadenas de polisacáridos del exoesqueleto de las moscas es muy baja y sólo permite que el robot se mueva 2 centímetros cada 12 minutos.

Por otro lado, está el problema de hacer que las moscas se acerquen… pero eso lo han resuelto bien. El robot utiliza un aroma, sintetizado a partir de heces humanas, que atrae a las moscas hacia una especie de embudo que las succiona hasta el tubo digestivo. Jajajajaja… no se puede negar que está bien pensado.

Anécdotas robóticas aparte, las investigaciones que han llevado a la invención de este robot nos abren un sinfín de posibilidades:

  • La energía de los polisacáridos puede utilizarse como complemento a la energía solar para fabricar cualquier tipo de “cosa” que necesite ser autónoma energéticamente hablando. (¿Qué tal un robot que cuando no haga sol, coma patatas, remolacha,… o soja transgénica?).
  • La producción de energía eléctrica para hogares puede intentar hacerse a partir de las heces y de la basura orgánica, en el propio hogar de los usuarios: lo cual reduciría la cantidad de desperdicios que las ciudades necesitan recoger, procesar y eliminar. Los polisacáridos más abundantes en la naturaleza son el almidón y la celulosa… nuestras basuras están llenas de ellos. Con 50 gr. de azúcar puede mantenerse encendida una bombilla de 40w durante 8 horas.
  • El uso de baterías de azúcar, para reemplazar baterías de teléfonos móviles y otros aparatos que necesitan ser recargados enchufándolos a la red eléctrica.
  • ¿Qué tal un filtro que potabilice agua de desechos y genere electricidad? Ideal para una nave espacial o para una estación orbital. En general, ideal para cualquier ecosistema cerrado.

Enlaces interesantes para profundizar en el tema:

Artículo de The New Scientist donde se explica la invención del robot, y donde explican con detalle cómo se transforma la energía de un azúcar en una corriente de electrones capaces de producir la energía que necesita el robot.
The New Scientist (http://www.newscientist.com/article.ns?id=dn6366)

Página web donde explican cómo se transforma la energía del azúcar (o de cualquier polisacárido) en energía eléctrica:
Geobacter (http://www.geobacter.org/)

Artículo acerca de bombillas que funcionan con terrones de azúcar:
Baterías de Azúcar (http://www.newscientist.com/article.ns?id=dn2899)