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News about the Cassini Huygens space mission

Encélado, luna de SaturnoA raíz de la reseña de “Titan”, el libro de Ben Bova sobre el que escribí hace unas semanas, comenté en este blog que estábamos sin noticias de la misión espacial Cassini – Huygens desde hacía mucho tiempo… Pues cosas del destino: hoy tenemos noticias de esta misión. La ESA ha enviado un comunicado explicando que la nave Cassini ha detectado sales de sodio en granos de hielo del anillo E de Saturno.

El anillo E de Saturno es un anillo poco visible y algo más alejado de los típicos anillos de Saturno. Este anillo se abastece de material procedente una luna de Saturno llamada Encélado con la que comparte órbita y, que de vez en cuando, sufre erupciones en sus polos lanzando materia al espacio. La imagen adjunta corresponde a esta luna y fue tomada por Cassini en 2005.

La detección de hielo salado en este anillo indica que la pequeña luna de Saturno aloja reservas de agua líquida, o tal vez incluso un océano debajo de su superficie, de ahí que la noticia sea especialmente interesante.

Leer el artículo completo en la web de la ESA: Agencia Espacial Europea – Artículo Cassini Huygens

Ver imagen que ilustra dónde se encuentra el anillo E de Saturno:
Anillos de Saturno

It postponed until 2016 ESA mission to Mars

Malas noticias para los que teníamos la esperanza de ver la colonización de Marte durante los próximos 20 años: La Agencia Europea del Espacio (ESA) anunció hace un par de días, que se retrasarán en por lo menos tres años, los planes de enviar a Marte el ExoMars, el vehículo europeo diseñado para explorar la superficie de ese planeta.

Las dificultades presupuestarias han obligado a la ESA a posponer el lanzamiento del ExoMars del 2013 al 2016. Este es el segundo aplazamiento de las operaciones del vehiculo después de haber sido postergada de 2011 a 2013.

Según las autoridades de la ESA, el proyecto pretendía ser de dimensiones más reducidas, pero a medida que los científicos iban avanzando se fueron ampliando el alcance y los objetivos de la misión. En estos momentos el ExoMars tiene coste estimado de 1.200 millones de euros, que es más del doble del presupuesto inicial.

Evidentemente, los países que participan en la ESA (empezando por los italianos, que son quienes lideran esta misión) han solicitado a los responsables del proyecto que traten de disminuir los costes del mismo, pero aún así, mal que nos pese, la coyuntura económica actual hace que sea más prudente posponer el proyecto durante una temporada.

El problema con posponer el proyecto es que no es algo que pueda dejarse de un año para otro… si la nave que va a transportar el Exomars no sale en noviembre del 2013 pierde la ventana de lanzamiento y debe esperar hasta enero o febrero del 2016, momento en que la posición de Marte volverá a ser favorable para los lanzamientos desde la Tierra.

Una verdadera lástima.

Para animarnos un poco, aquí va un vídeo con una explicación acerca de cómo será la misión de exploración del suelo marciano.

Additional information:

Video on Titan made from data from the Huygens

This video was a synthesis after the data collected by the Huygens probe one year after landing on the planet Titan.

In the video we can see the area where the probe landed, clouds and winds on the planet, as well as channels (possibly created by the erosion of liquid methane flowing from somewhere, probably rain).

The interviews are interesting. The images also ... and it seems to have found ice crystals!

Huygens Titan's surface mapping

Impresionante vídeo en el que podemos ver cómo la sonda Huygens, tras abandonar la nave Cassini, va descendiendo hacia la superficie de Titán y mientras tanto va cartografiándola.

La música y los efectos especiales no creo que sean de la nave… pero la forma de cartografiar el planeta y el ir viendo cómo gana resolución a medida que se va acercando, es impresionante.

Europe reaches new frontier - Huygens descends on Titan

Hoy, tras un viaje por el Sistema Solar que ha durado siete años a bordo de la nave Cassini, la sonda Huygens de la ESA ha atravesado con éxito la atmósfera de Titán, el mayor satélite de Saturno, y aterrizado ‘sana y salva’ en su superficie.

No es “the final frontier”… pero desde luego, sí es un gran hito para la exploración espacial europea.

Lanzamiento de la Cassini

Tras soltarse de la nave Cassini el 25 de diciembre, Huygens ha alcanzado la atmósfera exterior de Titán después de un viaje de 20 días y 4 millones de kilómetros en solitario. La sonda inició su descenso por las capas de la brumosa atmósfera de Titán desde una altitud de 1.270 km a las 11:13 CET. Durante los tres minutos siguientes, Huygens tuvo que desacelerar de 18.000 a 1.400 km/h. Varios paracaídas redujeron su velocidad a menos de 300 km/h. A una altura de unos 160 km, los instrumentos científicos de la sonda quedaron expuestos a la atmósfera de Titán. A unos 120 km, el paracaídas principal fue reemplazado por otro más pequeño para finalizar el descenso; se espera que el aterrizaje se realice a las 13:34 CET. Los datos preliminares indican que la sonda ha aterrizado en buen estado, probablemente sobre tierra firme.

La sonda transmitió datos a la nave Cassini durante cuatro minutos a lo largo de su descenso, y siguió enviándolos durante al menos tanto tiempo como Cassini permaneció sobre el horizonte de Titán. La certeza de que Huygens estaba ‘viva’ se obtuvo ya a las 11.25 de hoy, cuando el radiotelescopio de Green Bank recogió una débil pero inconfundible señal de radio procedente de la sonda. Los radiotelescopios en Tierra siguieron recibiendo la señal de Huygens durante mucho más tiempo previsto.

Los datos de Huygens, reenviados por CImagen de Titánassini, fueron recibidos por la Estación de Espacio Profundo de la NASA y enviados inmediatamente al Centro Europeo de Operaciones Espaciales de la ESA en Darmstadt, Alemania, donde está teniendo lugar en estos momentos su análisis científico.

“Titán siempre ha sido un objetivo del sistema de Saturno donde resulta crítico obtener datos ‘sobre el terreno’ mediante una sonda. Es un mundo fascinante y esperamos impacientes los resultados científicos,” comentó el Profesor David Southwood, Director del programa científico de la ESA.

“Los científicos responsables de la sonda Huygens estamos encantados. La larga espera ha merecido la pena,” dijo el Dr. Jean-Pierre Lebreton, responsable de la misión Huygens por parte de la ESA. Se espera que Huygens ofrezca las primeras muestras directas y detalladas de los compuestos químicos de la atmósfera de Titán y las primeras fotografías de su superficie oculta, además de enviar un ‘informe meteorológico’ completo.

Uno de los principales motivos para enviar Huygens a Titán es el estudio de su atmósfera, compuesta en su mayoría por nitrógeno y rica en metano. Además, su superficie puede contener muchos compuestos químicos que existieron al formarse la Tierra. En combinación con las observaciones de Cassini, Huygens ofrecerá una visión sin precedentes de la misteriosa luna de Saturno.

“El descenso hasta Titán era una oportunidad única en la vida. El logro de hoy prueba que confiar esta parte de la misión a nuestros socios europeos era la mejor opción”, comentó Alphonse Diaz, Administrador asociado científico de la NASA.

La misión Cassini-Huygens es el resultado de una cooperación entre la NASA, la Agencia Espacial Europea y ASI, la Agencia Espacial Italiana. El JPL (Jet Propulsion Laboratory), una división del California Institute of Technology de Pasadena, gestiona la misión para el Departamento de Ciencia Espacial de la NASA, Washington. JPL ha diseñado, desarrollado y montado la nave Cassini.

“El trabajo en equipo de Europa y EE.UU., de sus científicos, sus industrias y las agencias ha sido extraordinario y ha representado la base del enorme éxito alcanzado hoy”, concluye Jean-Jacques Dordain.

Más información en www.esa.int

La nave Cassini y la sonda Huygens ya están llegando a Saturno… con mi mensaje en su interior

Aparte de lo maravilloso que es poder conocer más a fondo Saturno y conseguir que Huygens aterrice en Titán, la llegada de esta nave y su sonda a Saturno nos recuerda que han pasado ya 7 años desde que se recogieron, por Internet, los mensajes que viajan en el interior de la Huygens.Sonda Huygens aterrizando en Titán

Después de 7 años navegando por el espacio, la Cassini y la Huygens llegan a su primer destino: Saturno.

Sin duda, muchos de los que como yo, en lugar de navegar por el espacio nos tenemos que conformar con navegar por el cyber-espacio, recordarán la recogida de mensajes que se llevó a cabo hace justamente 7 años, con la intención de grabarlos todos en un disco y dejarlos en el interior de la sonda Huygens.

La Huygens tiene como misión aterrizar en una de las 31 lunas de Saturno, el planeta Titán. En principio la Cassini entrará en órbita de Saturno el 30 de este mes, soltará a la Huygens en diciembre y a mediados de enero, ésta última, debería aterrizar en Titán.

Titán es un planeta especialmente interesante porque tiene atmósfera, terrenos montañosos y parece contener fluidos (aunque son más tipo petróleo que tipo agua).Imagen real de Titán

La misión es de la NASA, pero participan en ella 17 países, entre ellos España. La recogida de mensajes se llevó a cabo desde la web de la ESA (Agencia Espacial Europea) unos meses antes del despegue de las naves en 1997 y tuvo bastante repercusión entre los aficionados a la astronomía (sobre todo entre los aficionados a la astronomía y a Internet). Fue una de las primeras experiencias de “desborde incontrolado de audiencia” que sufrió la ESA… porque si no recuerdo mal en menos de 48 horas tuvieron que cerrar la solicitud de mensajes y a los que habíamos tenido la suerte de poder dejar los nuestros, nos habían prometido obtener (no sé si pagando o no pagando, ya no lo recuerdo) una copia (versión barata) del disco que se dejaría en el interior de la sonda. Cuando todo terminó, nunca más se supo del famoso disco.

Durante los 7 años que han transcurrido, me he preguntado muchas veces cómo se supone que un posible extraterrestre, pueda llegar a leer un disco grabado en la Tierra. El disco era de algún material de estos que dura tiempo y no se estropea con los cambios de temperatura ni las radiaciones. Grabado con láser. En las novelas de Ciencia Ficción, este tipo de mensajes siempre llegan a una civilización tan avanzada que no importa cómo sea el soporte ni en qué idioma o grifos en los que esté, ellos pueden acabar leyéndolo… Pero nuestros posibles amigos de Titán, como no han dado señales de vida hasta ahora (ni emisiones de radio ni cualquier otro tipo de onda electromagnética, ni luces en la noche, ni nada por el estilo), si existen, no parece que vayan a ser muy avanzados tecnológicamente hablando (podrían ser globos de gas que se comunican telepáticamente… o podrían estar en varios planos dimensionales…vete tú a saber)… pero en principio, todo apunta a que lo van a tener muy crudo para leer el mensaje.

Esto, si nuestros amigos de Titán no destruyen la sonda nada más aparecer en su impoluta atmósfera. Porque, ¿qué ocurriría aquí en la Tierra si llegase una sonda extraterrestre en pleno día e intentase aterrizar en cualquier parte? (no hay cartografías exactas de Titán que yo sepa, así que la nuestra aterrizará justamente, en “cualquier parte”). Yo creo que se la cargarían. A la que se descubriese su aproximación a la Tierra, empezarían a solicitar identificación a la nave robótica, y al no responder… me imagino lo peor.

Bueno dejando este tema aparte… si descubro qué ha pasado con los discos lo escribiré en un próximo artículo. Si algún lector también dejó mensajes estaría bien que nos contase su experiencia y si lo desea nos informase de qué escribió.

Mi mensaje fue de lo más vulgar: “petons desde Sabadell” (limitaban los caracteres, tampoco podía poner según qué :-))

Enlace la página web de la NASA: misión Cassini-Huygens